Un pozzo in Danimarca è forse la toilette vichinga più antica

In un insediamento vichingo a Stevns in Danimarca, gli archeologi hanno scavato una buca profonda due metri. Ma non è solo un vecchio buco. Questo buco, a quanto pare, può essere la toilette più antica della Danimarca.

Questo potrebbe essere il gabinetto più antico di Danimarca (Foto: Anna S Beck)

Questo potrebbe essere il gabinetto più antico di Danimarca (Foto: Anna S Beck)

La datazione al radiocarbonio dello strato di feci risale all’epoca vichinga, il che la rende molto probabilmente la toilette più antica della Danimarca.

“E ‘stata una scoperta del tutto casuale. Eravamo alla ricerca di “pit house”, capanne semi-interrate ad uso artigianale, e davvero sembrava una di queste dalla superficie. Ma ben presto ci siamo resi conto che si trattava di qualcosa di completamente diverso “, dice Anna Beck dottoranda al Southeast Museum di Danimarca.

Oltre a rappresentare la toilette più antica della Danimarca, la scoperta va contro le teorie degli archeologi che riguardano le abitudini igieniche delle persone attraverso il tempo, dice Beck. Anche perché è stato scoperto in una zona di campagna e non in una città.

“Sappiamo di gabinetti all’interno delle città nella seconda parte dell’era vichinga e nel Medioevo, ma non ne conosciamo da insediamenti agrari e fattorie. Abbiamo immaginato che la gente utilizzasse il letamaio o la stalla, al fine di utilizzare anche i propri rifiuti come fertilizzante per i campi,”dice.

Macrofossili e analisi del polline hanno rivelato che c’erano semi mineralizzati sullo strato del fondo, un processo che avviene in condizioni di basso ossigeno con un alto contenuto di fosfati. Gli archeobotanici hanno anche scoperto una elevata concentrazione di pupe nello stesso strato.

Entrambi i risultati suggeriscono chiaramente che il fondo del foro era coperto da uno strato di escrementi umani.

Nelle città vichinghe, molta gente significava molti rifiuti umani concentrati in un unico luogo, con la necessità conseguente di gestirli. Al contrario, i rifiuti umani nella campagna potrebbero essere stati utilizzati come fertilizzante, e in linea di principio una risorsa che potrebbe essere stata raccolta e utilizzata.

Questo spiegherebbe perché gli archeologi solitamente non trovano tali vecchi servizi igienici in quello che potrebbe essere descritto come la campagna vichinga.

Una delle domande emozionanti ora è se i gabinetti erano in realtà un fenomeno comune che gli archeologi hanno appena trascurato nella convinzione che non esistessero, dice Beck.

“Potremmo anche aver registrato migliaia di queste fosse e non pensato che [contenevano] feci. Appare proprio come uno strato scuro. Quando si scava nelle città si è raramente in dubbio, l’odore spesso è ancora inconfondibile. Ma in campagna non c’è lo stesso strato organico che in città, ecco che la decomposizione segue un processo di decadimento completamente diverso,”dice.

Le analisi scientifiche dei sedimenti accumulati nel foro profondo due metri hanno confermato si trattasse effettivamente di feci umane mentre le analisi palinologiche hanno rivelato una elevata concentrazione di polline che si trova in particolare nel miele, in genere parte costituente la dieta umana, dice Beck.

“Io non so se i vichinghi si sedessero lì e mangiassero miele, o se fosse idromele, ma l’interpretazione, almeno, è che si tratti di polline di miele,  usato raramente per l’alimentazione degli animali.”

In base alle analisi inoltre si è dimostrato che non c’era molto polline nell’aria negli strati di terreno, il che indica che il foro veniva coperto, forse all’interno di un piccolo edificio.

Quando le sono stati consegnati i risultati delle analisi palinologiche, Beck è tornata al materiale archeologico per vedere se avesse trascurato nulla. Ha scoperto due buche di palo, uno su entrambi i lati del pozzo, che potrebbero facilmente passare per una costruzione chiusa, afferma.

 

La parte centrale dell'insediamento Toftegård si compone di cinque grandi sale (circa 10 x 34-40 metri). Le sale sono esistite in tempi diversi e rappresentano cinque fasi della stessa residenza nobile. (Piano di scavo: Southeast Museum Denmark)

La parte centrale dell’insediamento Toftegård si compone di cinque grandi sale (circa 10 x 34-40 metri). Le sale sono esistite in tempi diversi e rappresentano cinque fasi della stessa residenza nobile. (Piano di scavo: Southeast Museum Denmark)

“Ciò dimostra che ci potrebbe essere un piccola casa costruita intorno ad esso, il che potrebbe spiegare la mancanza di polline nell’aria. Nello spazio in sé ci sono residui di materiali da costruzione che potrebbero provenire dall’edificio quando è stato demolito,”dice.

I gabinetti sono menzionati in una serie di saghe islandesi dove vengono descritti come edifici separati dalla cascina. Ma Beck ha scelto di non porre troppo l’attenzione su queste fonti storiche scritte. Nelle sue stesse parole ha scelto di chiudere un occhio “un po ‘di proposito” allo scopo di prendere la scoperta archeologica come punto di partenza per le sue interpretazioni.

“Le fonti scritte, come le saghe islandesi sono state sempre considerato più “vicine” alle persone, chi erano e cosa pensassero, che alle fonti materiali. Pertanto i reperti archeologici sono spesso utilizzati per illustrare la storia. Ma a volte si rischia di maltrattare le scoperte archeologiche, perché non vengono maneggiate alle loro condizioni “, dice. “In particolare se le fonti scritte hanno origine in epoche successive che potrebbero fornire condizioni completamente diverse.”

“Sto cercando di cambiare le cose e dire che le fonti materiali forse contengono una parte della nostra storia, che funge più che da illustrazione. La prova materiale pone nuove domande e se non le cogliamo non avremo mai le risposte“, dice Beck. “In questo caso, il dato materiale e le fonti scritte giocano bene insieme, ma a volte non lo fanno, e poi qual è la storia ‘giusta’? La mia posizione è che entrambi lo sono . Anche se in contraddizione”

Ma non si può semplicemente ignorare le fonti scritte, dice Kjartan Langsted, direttore del Museo Nordsjælland in Danimarca. Egli non partecipa al nuovo scavo, ma ha familiarità con i risultati.

Egli suggerisce che l’etnologia, lo studio della cultura della gente e vita quotidiana nel passato, non punta verso un gabinetto come spiegazione.

“Il mio argomento principale in contrasto a questa tesi è che i bagni [nella campagna] sono un concetto relativamente nuovo fino a tempi recenti. Fonti etnografiche dimostrano che i primi servizi igienici sono stati introdotti in campagna a metà del 1800. Prima di allora era normale usare un letamaio o una stalla “, dice Langsted.

“Oggi un viaggio alla toilette è un fatto privato, ma questo non vuol dire che fosse così in passato. Tutto era una risorsa da utilizzare,”dice.

Location di Strøby in Zelanda, Danimarca orientale indicato dal punto rosso. (Mappa: ScienceNordic / MapBox)

Location di Strøby in Zelanda, Danimarca orientale indicato dal punto rosso. (Mappa: ScienceNordic / MapBox)

Langsted non esclude del tutto che il bagno possa essere stata introdotto nell’era vichinga, ma è in attesa di vederne la prova in un ambiente più aristocratico che il sito di scavo a Strøby Toftegaard. Il sito potrebbe essere stata una società di elevato status, ma non allo stesso livello di altri siti vichinghi in Danimarca.

“Da quello che posso vedere nelle fonti recenti, è strano che sia stato introdotto in questa posizione e in questo momento. Ma questo non significa che io respingo l’idea. Ci sono anche buone argomentazioni verso l’interpretazione toilette, per esempio, le analisi scientifiche che dimostrano che si tratta di escrementi “, dice.

“Ma”, aggiunge, “si dovrebbe anche considerare che gli escrementi avrebbero potuto raggiungere il pozzo in qualche altro modo.”

Beck ha incontrato resistenza da circoli accademici riguardo la sua interpretazione della fossa come un prototipo di servizi igienici ante litteram. “Il che è interessante, perché penso che sia difficile da rifiutare,” dice.

L’idea che gli escrementi siano stati utilizzati come una risorsa su campi, richiede alle persone di avere un rapporto moderno, razionale alla vita “, dice Beck.

“Ma sappiamo dalle culture di tutto il mondo che il trattamento delle feci è circondato da regole e tabù culturali e sociali complicati. Dalla cultura della toilette, si può imparare molto circa le norme e le regole di quella particolare società,”dice.

“Per esempio, sappiamo che gli animali, che in precedenza avevano vissuto sotto lo stesso tetto assieme agli esseri umani per migliaia di anni, sono stati spostati fuori dalle case della gente in questo periodo. La distanza tra gli esseri umani e gli animali è diventato più grande, sia fisicamente che mentalmente. Questo ideale non si adatta così bene forse col sedersi nella stalla a defecare insieme con gli animali”.

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